Sentinelles du marais : Cyprès et Tupelos

tupelos arbres

S'élevant haut dans les eaux sombres et troubles, le cyprès chauve est un symbole majestueux du marais. Associé au bayou, à la mousse espagnole, aux pélicans, aux aigrettes et aux alligators, le cyprès chauve (Taxodium distichum) est l'arbre national de la Louisiane. Son feuillage plumeux, sa base large et contrefortée et sa couronne irrégulière dominent de nombreuses zones humides du sud-est, et son aire de répartition s'étend dans tout le sud-est des États-Unis, du sud du Delaware à l'est du Texas.


Le cyprès chauve préfère les sols de zones humides saturés ou inondés de façon saisonnière, les basses altitudes, les topographies plates et les climats humides ; bien que les espèces ornementales puissent être cultivées dans une variété de climats. Bien qu'il soit un membre conique de la famille des conifères, il est en fait à feuilles caduques, perdant ses aiguilles plates d'un à deux centimètres de long en hiver, une caractéristique qui lui a valu le surnom de cyprès "chauve". On pense que les "genoux de cyprès", ou les protubérances qui poussent à partir des racines de l'arbre et dépassent de l'eau, aident à stabiliser l'arbre contre les vents de la force d'un ouragan et peuvent faciliter la respiration des arbres qui se trouvent constamment dans l'eau.

Tupelo arbres

Si les arbres sont appréciés pour leur valeur constructive et ornementale, ils jouent également un rôle essentiel dans l'écologie des zones humides.

Le cyprès chauve peut croître pendant des milliers d'années et atteindre une hauteur de 100 à 150 pieds. Le plus grand cyprès d'étang (considéré par certains botanistes comme une variété de cyprès chauve et par d'autres comme une espèce distincte), appelé " le sénateur ", a été estimé à 3 500 ans, ce qui en fait le cinquième plus vieil arbre du monde. Le plus grand arbre de toutes les espèces à l'est du fleuve Mississippi, avec un volume de 5 100 pieds cubes, et situé à Longwood, en Floride, le Senator a été tragiquement détruit par un incendie criminel le 16 janvier 2012.


Les vieux cyprès chauves sont recherchés pour leur bois de cœur, l'huile de cypressène qu'ils contiennent est un agent de conservation naturel, qui rend le bois résistant à la fois à la pourriture et aux insectes. L'écorce grise à brun-rouge et filandreuse est appréciée pour le paillis d'aménagement paysager déchiqueté. Si les arbres sont appréciés pour leur valeur constructive et ornementale, ils jouent également un rôle essentiel dans l'écologie des zones humides. Les troncs et les genoux contreforts des cyprès vivants, ainsi que les arbres morts tombés au sol, constituent un habitat pour les oiseaux. Les aigles et les balbuzards nichent dans les couronnes. Les graines constituent une source de nourriture pour les écureuils, les dindons sauvages, les gros-becs errants et les canards branchus.


Les marais de cyprès sont également importants pour l'atténuation des inondations. Agissant comme une éponge géante, ces zones humides absorbent l'eau et retiennent les sédiments. Les systèmes racinaires étendus et surélevés des cyprès contribuent à ce processus en ralentissant et en étalant les eaux de crue lorsqu'elles traversent un marais, ce qui permet à l'eau de s'infiltrer dans le sol. 


Le cyprès chauve pousse souvent avec un autre type d'arbre qui aime les marécages, le tupelo. Du genre Nyssa, le tupelo préfère les sols humides et les inondations saisonnières (dans la mythologie grecque, les Nyssa étaient des nymphes d'eau douce). Le nom "tupelo", un nom commun utilisé pour plusieurs variétés d'arbres Nyssa, signifie littéralement "arbre des marais" dans la langue de la nation Muscogee (Creek) (ito "arbre" + opilwa "marais"). En Amérique du Nord, il existe plusieurs espèces de tupelo : le tupelo noir, le tupelo à gomme noire ou le tupelo des marais (N. sylvatica, swamp tupelo var. biora) ; le tupelo aquatique (N. aquatic) ; et le tupelo d'Ogeechee (N. ogeche).


Le tupelo à gomme noire, le tupelo noir ou le tupelo des marais est le tupelo le plus répandu, il s'étend dans tout l'est et le centre-sud des États-Unis. Le tupelo aquatique a une aire de répartition presque identique à celle du cyprès chauve. Des racines spécialisées lui permettent de vivre dans des environnements constamment inondés, et sa base renflée, qui s'effile sur un long tronc, lui confère une certaine stabilité en cas de vents et de vents violents. Le bois de tupelo noir et de tupelo d'eau est largement utilisé par les sculpteurs sur bois artistiques, notamment pour la sculpture de canards et d'autres oiseaux sauvages. L'aire de répartition du tupelo d'Ogeechee se limite au nord de la Floride et aux parties sud de l'Alabama, de la Géorgie et de la Caroline du Sud.


Mais l'arbre est surtout apprécié pour le rôle qu'il joue dans la création du champagne des miels, un nectar doux au goût de vanille, prisé par les chefs et les gastronomes, et même immortalisé en chanson.

Les fruits du tupelo, riches en graisses brutes, en fibres, en phosphore et en calcium, constituent une importante source de nourriture pour la faune et, en raison de ses nombreuses cavités, le tupelo noir est une espèce d'arbre importante pour les tanières. Les feuilles elliptiques vertes et brillantes de l'arbre varient de deux à cinq pouces de long et deviennent violettes, puis écarlates ou jaunes en automne, ce qui en fait un arbre ornemental populaire.


Le fruit du tupelo d'Ogeechee, appelé "lime d'Ogeechee", est parfois utilisé dans les boissons, les marmelades et les sauces. Mais l'arbre est surtout apprécié pour son rôle dans la création du champagne des miels, un nectar doux au goût de vanille, prisé par les chefs et les gastronomes, et même évoqué en chanson.


Le centre de l'industrie commerciale du miel de tupelo se trouve sur la rivière Apalachicola, dans la péninsule de Floride, près de la forêt nationale d'Apalachicola. Là, les apiculteurs transportent leurs ruches par bateau et les font flotter le long des marécages de la rivière pendant la floraison du tupelo, fin avril et début mai, pour récolter le miel de tupelo. Une fois certifié par une analyse pollinique, le miel mono-oral de tupelo Ogeechee rapporte un prix élevé.