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Les jeunes forêts capturent le carbone plus rapidement qu'on ne le pensait auparavant

La manière dont la nature peut contribuer à la lutte contre la crise climatique est de plus en plus reconnue. De la protection des forêts sur pied à la plantation de nouveaux arbres, les forêts offrent des avantages considérables en matière d'atténuation du climat. Aujourd'hui, de nouvelles recherches montrent que le fait de laisser les forêts repousser d'elles-mêmes pourrait être une arme secrète pour lutter contre le changement climatique.


Des experts du WRI, de The Nature Conservancy et d'autres institutions ont cartographié les taux potentiels de capture du carbone par la "repousse naturelle des forêts", une méthode de restauration distincte de la plantation active d'arbres, qui consiste à laisser repousser les arbres sur des terres précédemment défrichées à des fins agricoles ou autres. Les résultats, publiés dans Nature et disponibles sur Global Forest Watch, montrent que laisser les forêts repousser naturellement pourrait permettre d'absorber jusqu'à 8,9 milliards de tonnes métriques de dioxyde de carbone de l'atmosphère chaque année jusqu'en 2050, tout en maintenant les prairies indigènes et les niveaux actuels de production alimentaire. Cela équivaut à absorber chaque année 23 % des émissions mondiales dans l'atmosphère.

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Ce chiffre s'ajoute au piégeage du carbone déjà assuré par les forêts existantes, qui absorbent actuellement environ 30 % des émissions de CO2 chaque année.


Avantages de l'équilibrage du reboisement et de la repousse des forêts naturelles

Si la décarbonisation des combustibles fossiles et des autres émissions industrielles reste une pièce essentielle du puzzle de la réduction des émissions, la nature a également un rôle majeur à jouer. Les Nations unies ont déclaré les années 2020 "Décennie de la restauration des écosystèmes", appelant à une restauration massive des terres dégradées pour contribuer à l'atténuation du changement climatique.


C'est un message fort, mais trop souvent, la "restauration des arbres" est considérée comme synonyme de "plantation d'arbres". Par exemple, un examen attentif d'une sélection d'engagements nationaux de restauration pris dans le cadre du Défi de Bonn, du programme REDD+ des Nations unies, des contributions déterminées au niveau national dans le cadre de l'accord de Paris et d'autres programmes révèle que près de la moitié de la superficie actuelle des terres destinées à la restauration dans ces pays est destinée à devenir des plantations d'arbres commerciaux. Un équilibre entre le reboisement actif d'espèces commerciales et la repousse naturelle des forêts pourrait constituer une approche plus efficace en termes de carbone et de biodiversité.


La carte générée pour la récente étude de Nature peut aider à identifier les endroits où la repousse naturelle des forêts présente un fort potentiel d'atténuation du climat, à prendre en compte parallèlement aux initiatives de plantation active d'arbres. Il y a de nombreux avantages à laisser les forêts se reconstituer d'elles-mêmes : c'est souvent moins cher et plus susceptible de profiter à la faune indigène. La nouvelle carte, associée à d'autres informations sur le contexte socio-économique local et les autres utilisations possibles des terres, peut fournir un contexte permettant d'optimiser les endroits où il convient de laisser la nature prendre le dessus.


Les précédentes estimations du GIEC concernant la séquestration du carbone sont trop faibles

Cette dernière étude montre que les taux potentiels de piégeage du carbone par la repousse des forêts naturelles sont bien plus élevés que les estimations précédentes.


Pendant des décennies, les écologistes ont recueilli des données sur le terrain en différents endroits du monde sur la rapidité avec laquelle les zones précédemment boisées redeviennent des forêts et récupèrent du carbone après l'abandon de l'agriculture ou d'autres perturbations. Le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat (GIEC) compile périodiquement ces mesures par type d'écosystème général pour fournir des taux par défaut, que de nombreux pays utilisent pour estimer la quantité de dioxyde de carbone que leurs forêts éliminent de l'atmosphère chaque année lorsqu'ils établissent des inventaires de gaz à effet de serre et fixent des engagements en matière d'atténuation du climat.


La nouvelle étude a révélé que ces taux par défaut généralisés du GIEC sous-estiment les taux de piégeage du carbone dans les jeunes forêts de 32 % au niveau mondial, et de 50 % pour les forêts tropicales. Cela s'explique par le fait que la nouvelle carte permet de saisir la variabilité spatiale des taux dans un paysage bien mieux qu'une poignée de parcelles de terrain durement acquises ; il n'est tout simplement pas possible ou rentable de mesurer le carbone partout.


En utilisant les valeurs par défaut du GIEC, de nombreux gouvernements pourraient sous-estimer les avantages de la repousse des forêts naturelles pour capturer le dioxyde de carbone de l'atmosphère, et donc sous-estimer son pouvoir en tant que solution au changement climatique.


Où la repousse des forêts naturelles a-t-elle le plus fort potentiel d'élimination du carbone ?

Les taux auxquels les jeunes forêts éliminent le dioxyde de carbone de l'atmosphère varient de plusieurs ordres de grandeur dans le monde ; les pays tropicaux d'Afrique occidentale et centrale ont les taux les plus élevés, tandis que les pays d'Europe centrale et du Moyen-Orient ont les taux les plus faibles. Et si les taux d'accumulation de carbone sont généralement les plus élevés dans les climats plus chauds et plus humides, ils peuvent également varier de façon spectaculaire à l'échelle locale, avec par exemple une variation du simple au triple en Colombie.


En harmonisant les mesures détaillées du carbone recueillies à différents endroits dans le monde et en les combinant avec des méthodes d'apprentissage automatique de pointe, la nouvelle carte tient compte de la manière dont 66 variables environnementales influencent les taux de croissance des forêts, de la topographie à la gamme de températures quotidiennes en passant par la texture du sol. Ces nouvelles informations géospatiales sont désormais facilement accessibles aux gouvernements, aux organisations de la société civile et aux entreprises via Global Forest Watch.


Les forêts peuvent contribuer à l'atténuation du changement climatique et plus encore

Laisser des terres précédemment boisées récupérer naturellement du carbone peut contribuer aux 730 milliards de tonnes de dioxyde de carbone qui, selon le GIEC, doivent être éliminées de l'atmosphère d'ici la fin du siècle pour éviter les pires effets du changement climatique. L'augmentation de la couverture forestière peut également apporter des avantages supplémentaires au-delà de l'atténuation du changement climatique, comme la prévention des inondations, la régulation des précipitations, le ralentissement de la perte de biodiversité et le maintien des modes de vie et des économies traditionnels.


Grâce à une compréhension plus détaillée du potentiel des forêts à capturer le dioxyde de carbone, les responsables peuvent procéder à des évaluations rapides sur la meilleure façon d'utiliser les terres pour obtenir le meilleur rendement climatique. 



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